Minder asteroïden in de buurt van de aarde

Jammer voor de rasechte doemdenkers onder jullie, maar deze keer valt er positief nieuws uit de ruimte te rapen. Wie dacht dat de Aarde binnen afzienbare tijd verpulverd zou worden door meteorieten of andere buitenaardse brokstukken, moet dringend zijn mening herzien. Het aantal middelgrote en grote asteroïden in de buurt van de Aarde is namelijk heel wat kleiner dan oorspronkelijk gedacht. Maar liefs 40% minder asteroïden die groter zijn dan 100 meter bevinden zich in de buurt van de Aarde. Observaties met de WISE-telescoop leidden tot die conclusie. Daardoor is ook de kans op een rampzalige botsing minder groot, zegt het Amerikaanse ruimtevaartagentschap NASA.

Kleinere kans op doemscenario

Het is een gevaar dat ons altijd als het zwaard van Damokles boven het hoofd hangt: de kans dat een asteroïde een enorme ramp veroorzaakt door de aarde te rammen. Gelukkig lijkt die kans wat kleiner te zijn dan eerder werd gedacht. Het aantal middelgrote asteroïden in de buurt van de aarde, near-Earth objects of NEO's genaamd, is namelijk bijgesteld van 35.000 naar 19.500 stuks.

Maar 19.500 middelgrote asteroïden

Volgens het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA schatten astronomen nu dat er nu dus ruw genomen 19.500 halfgrote asteroïden - met een doorsnede van 100 tot 1.000 meter - zich nabij de Aarde bevinden. Eerst werd gedacht dat het om circa 35.000 exemplaren ging. Dat kan betekenen dat het gevaar dat deze objecten voor onze planeet vormen, minder groot is.  Een object met een diameter van 100 meter kan een grote stad volledig vernielen.

Geen echte bedreiging

De schatting van het aantal écht grote NEO's (met een diameter van meer dan 1 kilometer), waarvan een inslag wereldwijde gevolgen zou kunnen hebben, is helaas nagenoeg gelijk gebleven: 981 in plaats van 1.000. Hiervan is inmiddels wel al 93 procent gevonden, en geen van deze 911 NEO's lijkt de komende paar eeuwen een gevaar voor de aarde te vormen.

Asteroïden in beeld

Op deze afbeelding zien we de vier binnenste planeten van ons zonnestelsel (Mercurius, Venus, de Aarde en Mars) in het groen. De zon staat in het midden. Elke rode punt staat voor een asteroïde. Toch geeft deze afbeelding een ietwat vertekend beeld, aangezien de verschillende punten en planeten niet op schaal zijn afgebeeld.

Infraroodtelescoop

De Nasa baseert zich op observaties van de infraroodtelescoop Wise (Wide-field Infrared Survey Explorer). Die zocht tussen januari 2010 en februari 2011 naar rotsachtige objecten die op minder dan 195 miljoen kilometer afstand rond de zon draaien en die zich daarmee voldoende dicht bij de baan van de Aarde bevinden.

Gevaar toch nog niet geweken

Helaas betekent dat nog niet dat we helemaal opgelucht achterover kunnen zakken, als we de NASA mogen geloven. Die drukt zich namelijk nog erg voorzichtig uit waar het de middelgrote asteroïden betreft en stelt alleen maar dat het bijna halveren van de schatting van het aantal middelgrote NEO's "erop zou kunnen wijzen dat het gevaar voor de aarde enigszins kleiner zou kunnen zijn dan eerder werd gedacht."

Doemscenario niet afgeschreven

Los daarvan is nog zo'n drie kwart van de middelgrote NEO's niet gevonden, om maar te zwijgen van de waarschijnlijk meer dan een miljoen kleine NEO's... Kortom, het lijkt verstandig om 'dood door asteroïde' nog niet helemaal te schrappen van het lijstje doemscenario's.

Armageddon achterna

Heeft 'Armageddon' het bij het rechte eind, en kan een ruimtekiezel dan toch de aarde verpulveren? De meeste meteorieten richten amper schade aan, maar archeologen hebben verspreid over de aarde tientallen kraters aangetroffen die wel impact hadden. Denk aan de dinosaurussen, waarvan algemeen is aangenomen dat ze zijn uitgestorven na een meteorietinslag op aarde. En wat dacht je van Mars. Volgens NASA was Mars ooit zoals onze aarde, maar 3,9 miljard jaar geleden kwam het onzacht in aanraking met een gigantische meteoriet die de zwaartekracht van de planeet volledig ontwrichtte. Alle leven werd op slag onmogelijk, een lot dat net zo goed voor ons kan weggelegd zijn.