Europese Unie kan handelsgesprekken met VS opstarten ondanks Frans verzet © BELGA

De Europese Unie kan de onderhandelingen over een handelsakkoord met de Verenigde Staten opstarten. De Europese Raad zet het licht daarvoor op groen, ondanks verzet van Frankrijk.


De handelsrelaties tussen de VS en de Europese Unie staan al een hele tijd onder druk omdat de regering van president Donald Trump handelstarieven oplegde voor buitenlands staal en aluminium, waarop de EU meteen tegenmaatregelen nam. Afgelopen zomer kon Europees Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker in het Witte Huis nog nieuwe Amerikaanse heffingen op Europese auto's vermijden, in ruil voor toezeggingen over de import van onder meer sojabonen en vloeibaar gas. Trump en Juncker spraken ook af om een gezamenlijk nultarief op de bilaterale handel in industriële goederen in te voeren, maar over de concrete uitwerking van dat akkoord wordt nu al maanden onderhandeld.

Europees Commissaris voor Handel Cecilia Malmström kan de onderhandelingen met de VS nu toch opstarten. De Europese Raad heeft daar vandaag mee ingestemd, ondanks het verzet van Frankrijk dat tegen stemde, weet het Franse persagentschap AFP. De Fransen willen geen handelsakkoord sluiten met een land dat het klimaatakkoord van Parijs niet heeft ondertekend. België zou zich volgens AFP onthouden hebben.

Eerder moest het Europees parlement zich al uitspreken over het voorgestelde onderhandelingsmandaat, maar dat slaagde er niet in een gezamenlijk standpunt goed te keuren. Op zich is de rol van het parlement in dit stadium louter consultatief, maar het halfrond heeft wel het laatste woord eens het handelsakkoord afgesloten is.

Intussen dreigen de VS nog altijd met tarieven op Europese auto's en auto-onderdelen. Als Europa en de VS er niet in slagen een handelsakkoord te sluiten, dan zullen de VS tarieven opleggen, herhaalde president Trump eind februari nog eens. Een lijst met tegenmaatregelen is in voorbereiding, reageerde Malmström toen. "We stoppen met onderhandelen als die heffingen er komen."