Voor het eerst helium in atmosfeer van exoplaneet gevonden © BELGA

De Amerikaans-Europese Hubble ruimtetelescoop heeft voor het eerst helium in de atmosfeer van een exoplaneet (een planeet buiten ons zonnestelsel) gevonden. Dat heeft het Hubble Space Telescope Institute in Baltimore vandaag getwitterd en staat in het wetenschappelijke vakblad Nature te lezen.

Een groep wetenschappers vond met de Hubble helium in de atmosfeer van exoplaneet WASP-107b. Meteen een primeur in het onderzoek naar planeten buiten ons zonnestelsel.

Na waterstof is helium het meest voorkomend gewoon element in ons zonnestelsel, legt hoofdonderzoeker en studente Jessica Spake van de Universiteit van Exeter in Groot-Brittannië uit. Het is ook één van de belangrijkste bestanddelen van "onze" planeten Jupiter en Saturnus. Ondanks een zoektocht was helium nog niet bij een exoplaneet gevonden.

De ontdekking was mogelijk door het infrarode spectrum van de atmosfeer van WASP-107b te analyseren. Het hemellichaam is één van de minst dichte die tot nu toe bekend zijn. De planeet heeft ongeveer dezelfde grootte als de reuzenplaneet Jupiter, maar slechts twaalf procent van diens massa.

WASP-107b bevindt zich op ongeveer 200 lichtjaren van ons en heeft minder dan zes dagen nodig voor een baan rondom de moederster. De hoeveelheid helium is zodanig groot dat de bovenste laag van de atmosfeer zich duizenden kilometers ver in de ruimte moet uitstrekken, luidt het.