Wetenschappers ontdekken per ongeluk enzym dat plastic afbreekt © BELGA

Britse en Amerikaanse wetenschappers hebben een nieuw enzym ontdekt dat sommige van de meest vervuilende soorten plastic kan verslinden. Dat blijkt uit een rapport dat verspreid werd door de universiteit van Portsmouth. De ontdekking wordt door de wetenschappers aangeprezen als een mogelijke manier om in de toekomst het plastic te recycleren dat anders honderden jaren nodig heeft om af te breken.

De onderzoekers van de universiteit en de Amerikaanse instelling National Renewable Energy Laboratory (NREL) kwamen slechts per toeval bij het nieuwe enzym uit. De wetenschappers onderzochten namelijk de structuur van een natuurlijk enzym dat pet (polyethyleentereftalaat) oplost. Daarbij pasten ze ook het enzym aan, om te zien hoe het zich zou ontwikkelen.

Op die manier ontdekten ze onbedoeld een nieuw enzym dat pet, het plastic dat onder meer gebruikt wordt voor softdrinks, sneller kan afbreken dan om het even welke bacterie.

Het is nu de bedoeling om het enzym nog verder te verbeteren, zodat het op industriële schaal kan worden gebruikt om plastic te verwerken. "Deze onverwachte ontdekking geeft aan dat er nog ruimte is voor een verdere verbetering van deze enzymen", zegt professor John McGeehan van de universiteit van Portsmouth.