Meerkost van 271 miljoen euro bij langer doorvliegen F-16's, zegt minister Vandeput © BELGA

De huidige F-16's zes jaar langer dan gepland in de lucht houden, zou 271 miljoen euro meer kosten dan het voorziene scenario waarin de toestellen tussen 2023 en 2028 uit de lucht worden gehaald en vervangen. Dat blijkt uit studiewerk dat minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) vandaag in de Kamer voorstelde. Bovendien is er volgens de minister in dat geval "absoluut geen zekerheid" over hun operationele inzet.

Vertegenwoordigers van vliegtuigbouwer Lockheed Martin en het Amerikaanse leger lieten enkele weken geleden maar weinig heel van de piste om de F-16's een aantal jaren langer in de lucht te houden. Nochtans was het net een memo van Lockheed Martin die de discussie over de levensduurverlenging op gang had gebracht.

Om de toestellen langer in de lucht te houden, moet eerst worden gemeten wat de intensiteit is van de vlieguren die de F-16's achter de kiezen hebben. Op die manier zou boven de vooropgestelde 8.000 vlieguren kunnen worden gegaan. Indien de resultaten dan zouden tegenvallen, verliest België gedurende zes jaar luchtgevechtcapaciteit, stelde minister Vandeput, want dan zou het te laat zijn om snel tot een vervanging over te gaan. Bovendien voerde de minister aan dat de operationaliteit van de F-16's aan het tanen is.

De minister stelde de commissie een berekening voor waarin een vergelijking wordt gemaakt tussen de huidige plannen, met een graduele terugtrekking van de F-16's, en de piste waarin de toestellen zes jaar langer in de lucht blijven. Het kostenplaatje komt uit op respectievelijk 8,8 miljard euro en 9,07 miljard euro.

"De F-16's zes jaar langer later doorvliegen, betekent een meerkost van 271 miljoen euro", concludeerde Vandeput. "Er is dus geen financiële incentive voor de beslissing om de toestellen te vervangen", los van de onzekerheid die er volgens de minister is over de technische haalbaarheid. "Ik vind dat een verantwoordelijke politicus die internationale engagementen serieus neemt, op een bepaald moment moet beslissen. Het ogenblik om echt te beslissen is gekomen", besloot Vandeput.