Al tientallen soldaten gevonden bij opgravingen in Wijtschate © BELGA

Een archeologisch onderzoek in het West-Vlaamse Wijtschate heeft zeker al resten van 40 soldaten aan het oppervlak gebracht. Dat bevestigt initiatiefnemer en archeoloog Simon Verdegem vandaag, na twee weken graven op een uniek stukje terrein.

Dankzij een uniek crowdfundingproject kon een internationaal team een terrein van 1,1 hectare in Wijtschate onderzoeken waar binnenkort een bouwproject komt. Een uniek stukje grond, want ruim een derde is honderd jaar onaangeroerd gebleven waardoor zelfs vlak onder het oppervlak al veel te vinden is.

Proefsleuven brachten enkele jaren geleden al resten van lichamen naar boven en er werd gemikt op het vinden van 30 lichamen. "Maar we zitten nu al boven de veertig en we sluiten niet uit dat dat aantal nog fors kan oplopen de komende weken, maar voorspellingen doen we niet", aldus Verdegem. "We vinden resten over het volledige terrein en op sommige plaatsen zijn de resten gegroepeerd. Het gaat voornamelijk om Duitse soldaten, maar ook Britse en mogelijk ook al een Franse soldaat, maar dat moet nog bevestigd worden."

Niet enkel de botresten van gesneuvelde soldaten zijn interessant, maar ook de structuur van het unieke Duitse bolwerk Höhe 80 op een strategische plaats. "Meestal vinden we loopgraven in een akker, zelden in een dorpskern omdat de grond daar al vaak is bewerkt en veel informatie verdwenen is. Hier zien we goed hoe de loopgravenstructuur ineen zit en verbonden wordt met stenen structuren en gebouwen. Dat is ontzettend waardevol en uniek om meer inzicht te krijgen in de opbouw en structuur van een militair bolwerk."

Het team vond al resten en objecten van Fransen uit het begin van de Eerste Wereldoorlog, van Duitsers doorheen de oorlog en van Britten uit de periode 1917-1918. "En dan hebben we nog maar het oppervlak gedaan. Diepere opgravingen zullen ons nog veel meer leren over de verschillende fases doorheen de oorlog", besluit Verdegem.